HOUSTON - Un evaluador rival que ha visto a Angelinos de Los Ángeles recientemente deliró acerca de ellos en una conversación este fin de semana. "Tienen la mejor defensa en el béisbol", dijo, y eso fue solo el aperitivo de lo que fue una evaluación profunda.

Los Angelinos tienen el mejor jugador del mundo en Mike Trout y el hombre más interesante en el mundo del béisbol en Shohei Ohtani. Tienen el mejor campocorto, Andrelton Simmons, y dos excelentes receptores defensivos. Zack Cozart parece haber sido un fichaje excelente, y el segunda base Ian Kinsler conectó un cuadrangular en su primer turno al bate después de salir de la lista de lesionados. Tienen a 'La Máquina', Albert Pujols, que ha tenido un buen comienzo después de un invierno de acondicionamiento mejorado.

Pero los Astros de Houston tienen a la 'Máquina de Hits' de esta generación en el segunda base José Altuve. Tienen a George Springer, el campocorto Carlos Correa, y una alineación increíblemente profunda y diversa. Ellos tienen atletas fenomenales.

"Son atletas con una A mayúscula", dijo el evaluador.

Los Astros también tienen la que podría ser la mejor rotación en el béisbol: los ganadores de Cy Young, Justin Verlander y Dallas Keuchel, además de Gerrit Cole, quien probablemente sea el mejor lanzador este mes, junto con los héroes de la postemporada Lance McCullers Jr. y Charlie Morton.

Los Astros son los campeones del mundo y candidatos aparentemente serios para convertirse en el primer equipo desde los Yankees 1998-2000 en ganar títulos seguidos. Los Angelinos lideran las mayores en carreras anotadas, y aunque hay fragilidad en su rotación, podrían representar la mayor amenaza para los Astros en la División Oeste de la Liga Americana.

Todo esto significa que los Astros y los Angelinos compartirán la mejor rivalidad del béisbol esta temporada. Oh, claro, la historia entre los Dodgers y los Gigantes es larga y con historias, y una vez estuvo tan llena de amargura competitiva que cuando Brooklyn arregló un intercambio de Jackie Robinson, se retiró en lugar de jugar para un equipo que había aprendido a despreciar. La pelea entre los Medias Rojas y los Yankees el otro día podría ser una señal de que esos equipos están ingresando a un capítulo especial en sus duelos de la División Este de la Liga Americana.

Pero los duelos para no perderse de este verano serán los que jugarán los Astros y los Ángeles debido al talento, la personalidad y la alegría con la que juegan los equipos. Su primera serie de esta temporada comienza el 23 de abril.

" Verlander comienza para los Astros en Sunday Night Baseball, enfrentando a los Rangers y Bartolo Colón, y la decisión de Houston de canjear por el diestro podría convertirse en una de las ofertas de gran valor de la última década. Recuerde que Verlander aprobó las exenciones a principios de agosto pasado, lo que significa que cualquier equipo podría haber presentado un reclamo sobre él, aunque Verlander tendría que haber aprobado cualquier movimiento dada su cláusula de no intercambio.

Como eliminó los waivers, los Astros hicieron el movimiento por él. Como detalló Michael Bonzagni con la ayuda del Elias Sports Bureau, Verlander ha sido extraordinario, ocupando el segundo lugar entre los lanzadores abridores con al menos cinco aperturas desde el 1 de septiembre del año pasado con siete victorias y su WHIP de 0.76, y el tercer general con 1.20 de efectividad.

" De Elias y Sarah Langs de ESPN Stats & Information: Durante el transcurso de la carrera de Colón, el bateador más viejo al que se ha enfrentado es Eddie Murray, nacido el 24 de febrero de 1956, y el más joven es Richard Ureña, nacido el 26 de febrero de 1996 - jugadores nacidos casi exactamente con 40 años de diferencia.

" El hombre más interesante en el mundo del béisbol, Shohei Ohtani, hace su tercera apertura de la temporada en el montículo el domingo en Kansas City, y los bateadores de los Reales intentarán resolver al lanzador que ha sido un misterio desconcertante para otros dos equipos. En sus primeras dos aperturas esta temporada, Ohtani generó una asombrosa tasa de swines fallados - 23.5 por ciento - que es significativamente más alta que cualquier otro lanzador abridor, incluyendo Chris Sale (19.5 por ciento), Patrick Corbin (17.9), Max Scherzer (17.6 ) y Gerrit Cole (17.5).

" Después de que Verlander ganara su primer premio Cy Young, se le preguntó qué quería lograr en su carrera, y su respuesta reflejaba una confianza única y un estándar personal. "Quiero hacer todo lo que pueda", dijo Verlander, "para llegar al Salón de la Fama". Cuando abra contra los Rangers de Texas, el currículum de Cooperstown de Verlander es impresionante: solo necesita 10 victorias más para 200 y 61 ponches más para 2.500, y su ERA + ajustado es de 124, en el mismo vecindario estadístico que los miembros del Salón de la Fama Jim Palmer, Tom Seaver y John Smoltz.

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LOS ANGELES - George Springer, de 28 años, se llevó bajo su brazo derecho el primer trofeo de Jugador Más Valioso de la Serie Mundial bautizado como Willie Mays, lo cargaba como si fuera un balón de fútbol, mientras era llevado de una entrevista a otra después del triunfo en el Juego 7 de los Astros de Houston.

Carlos Correa, de 23 años, sonrió tan implacablemente en la celebración que fue como si alguien pintara la sonrisa en su rostro, porque había protagonizado una de las mejores propuestas de matrimonio de la historia, sacando un diamante del tamaño de una pelota de béisbol de su bolsillo trasero minutos después de ganar una Serie Mundial. Alex Bregman, también de 23 años, deambuló por el cuadro en el Dodger Stadium con sus padres. José Altuve tiene 1,250 hits, tres títulos de bateo y ahora un campeonato, y solo tiene 27 años. Los Astros son tan jóvenes, consumados y atléticos que el reflejo instantáneo era preguntarse sobre el nacimiento de una dinastía.

Vale la pena recordar que hace un año la misma conversación se cernió en torno a los Cachorros de Chicago en la efervescencia al ganar el campeonato. Los Cachorros fueron y aún son jóvenes, talentosos y cargados de atletas de alto nivel como Kris Bryant, Willson Contreras y Javier Báez. Pero ahora los Cachorros están en medio de un cambio enorme, con señales de que la oficina principal del equipo estaba profundamente insatisfecha con el progreso del grupo.

Formar un equipo lo suficientemente bueno como para ganar la Serie Mundial requiere una gran cantidad de tiempo y mucha suerte.

Mantener una dinastía es mucho más difícil debido a los efectos del tiempo y el dinero en los jugadores, además de los presupuestos.

Chris Bosio, el entrenador de pitcheo de los Cachorros, fue despedido (y luego contratado por los Tigres). John Mallee, el entrenador de bateo muy respetado y trabajador, fue despedido cuando Theo Epstein tuvo la oportunidad de contratar a Chili Davis, alguien que trabajó él en la organización de los Medias Rojas. El coach de tercera base, Gary Jones, muy laureado en su trabajo, fue reemplazado por el más reconocido Brian Butterfield, quien es considerado como uno de los dos o tres mejores entrenadores del cuadro dentro del deporte. Los registros de Davis y Butterfield son tan extensos que podrían estar en una mejor posición para exigir un mayor nivel de responsabilidad después de una temporada en la que el enfoque diario del equipo hacia los turnos al bate parecía errático. Algunos evaluadores rivales creen que los Cachorros estaban infectados por el síndrome del ángulo de lanzamiento, con demasiados swings de todo o nada en situaciones en las que el simple contacto hacia el campo opuesto hubiera sido suficiente.

En el pasado, los Cachorros parecían reacios cuando otros equipos preguntaban sobre algunos de sus jugadores de posición, como el jardinero Kyle Schwarber y Báez. Sin embargo, en esta temporada baja, estarán listos para hablar sobre sus bateadores, ya que consideran formas para llenar los vacíos en su cuerpo de lanzadores: necesitan al menos dos lanzadores abridores detrás de Jon Lester, Kyle Hendricks y José Quintana y podrían obtener uno a través de la agencia libre y el otro por el intercambio. Hay ejecutivos de otros equipos que creen que el Schwarber desafiado defensivamente, al final, resultará ser un mejor jugador para un club en la Liga Americana, donde puede obtener muchos turnos al bate como bateador designado.

" Los Marlins decidieron mercadear al toletero Giancarlo Stanton este invierno, como informó el Miami Herald. Recientemente el club ha estado en contacto con otros equipos y ha comunicado la disponibilidad de Stanton, junto con el segunda base Dee Gordon y el antesalista Martín Prado. Por ahora, los Marlins tienen la intención de mantener a los jardineros Christian Yelich y Marcell Ozuna, aunque la sensación entre los evaluadores rivales es que esto podría cambiar si los Marlins luchan por encontrar un acuerdo adecuado por Stanton, a quien se le deben 290 millones en las próximas 10 campañas. Stanton debe aprobar cualquier intercambio.

La especulación de la industria sobre un posible punto de aterrizaje se centra alrededor de los Filis, que actualmente tienen la mayor flexibilidad de nómina de todos los equipos en las mayores, así como los prospectos para ofrecer; los Medias Rojas, que necesitan un bateador poderoso como Stanton y podrían llevárselo si están dispuestos a superar los límites del impuesto al lujo y pagar más; también los Cardenales necesitan un bate en la mitad del orden; así como los Gigantes, un equipo mayormente desprovisto de poder el año pasado; y los Dodgers, porque bueno, son los Dodgers, quienes gastaron $ 70 millones más que el equipo más cercano en la Liga Nacional esta temporada.

Mike Nelson/EPALos Astros celebran la victoria en el Juego 7 de la Serie Mundial ante los Dodgers.
" Lance McCullers Jr. lanza su bola curva, un lanzamiento que aprendió cuando era adolescente, más a menudo y más duro que cualquier otro lanzador en el béisbol. Tiene tanto dominio que los compañeros de equipo dicen que ni siquiera la practica entre salidas o durante el calentamiento para un juego. Como hizo antes de la primera entrada del Juego 7, McCullers no lanzó nada más que bolas rápidas y cambios. Pero una vez que comenzó el juego: "tiempo de martillar", montones y montones de curvas. McCullers explicó que su curva tiene tanto efecto en una de sus uñas que prefiere guardar las municiones para el juego.

" Cuando el agente de Charlie Morton lo llamó el otoño pasado para relatar los términos de una oferta que había recibido de los Astros, Morton se sorprendió de que Houston le hubiera dado un contrato multianual con un buen dinero, dadas sus lesiones y problemas con los Piratas. El agente dijo: dos años, $ 7 millones. Morton estaba emocionado con la idea de que alguien estaba dispuesto a pagarle $ 3.5 millones anuales. Pero Morton había malinterpretado lo que su agente le dijo. No estaba recibiendo $ 7 millones en dos años; obtuvo $ 7 millones por año, más de dos años. Morton estaba algo asombrado por esto y estaba listo para aceptar de inmediato.

Pasaron uno o dos días sin una resolución final, y Morton le preguntó a su agente por qué había una demora en la finalización del contrato, y el representante explicó que las dos partes estaban trabajando en los bonos de rendimiento.

"Basta de eso", recordó Morton. Él no quería atracos por un trato que nunca esperó.

Cuando el gerente de los Astros A.J. Hinch fuera al montículo para relevar a Morton en sus apariciones, el lanzador diría estas palabras al salir: "Gracias".

E incluso en los primeros momentos después de que Morton dominara a los Dodgers en las últimas cuatro entradas de la Serie Mundial, habló con esa humildad y emoción características.
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Aroldis Chapman, Andrew Miller y Kenley Jansen
Ilustración ESPN
Mucho después de que Anthony Rizzo levantara sus brazos en celebración y guardara la pelota del último out del campeonato en su bolsillo derecho, Aroldis Chapman le recordó a todo el mundo por qué la Gran Revolución del Relevista no tiene oportunidad de ocurrir.

Cuando los Yankees de Nueva York anunciaron formalmente la firma de regreso de Chapman, él le sugirió a los reporteros en una conferencia telefónica que el manager de los Cachorros Joe Maddon lo había sobreusado en la corrida titular de Chicago.

"Personalmente, yo no estoy de acuerdo con la forma en que él me uso", dijo Chapman a través de un intérprete. "Pero él es el manager, y él es quien implementa la estrategia, ¿sabes?"

Esto fue luego que Chapman, Maddon y los Cachorros ganaran la Serie Mundial - después de todo eso terminó bien. Imagínense cómo se sienten algunos jugadores sobre decisiones agresivas en el bullpen hechas por un manager de mucho menos estatus que Maddon - en otras palabras la mayoría de los managers - cuando las cosas no salen bien.

La razón principal para que la Gran Revolución del Relevista nunca se materialice es cuestión de practicidad. La forma agresiva en la que Terry Francona manejó el bullpen de Cleveland en octubre pasado no puede ocurrir durante el verano, porque en la temporada regular no hay días libres de forma consistente; los equipos juegan casi todos los días. En los primeros dos meses que Andrew Miller lanzó para Francona, en agosto y septiembre, él tuvo exactamente una aparición en la que llegó a los 30 pitcheos (35, el 17 de septiembre). En los 32 días de la postemporada de los Indios en 2016, Miller lanzó más de 30 pitcheos en cinco ocasiones. Si Francona intentara hacer eso desde abril a septiembre, Miller no estaría disponible del todo por periodos de tres a cuatro días. Si Francona quería colocar a Miller para un problema en la quinta entrada, eso hubiese significado pedirle a Cody Allen o Bryan Shaw que se pusieran a estirarse en la octava entrada - lo que implicaría perderlos de dos a tres días.

"La postemporada es un animal diferente", dijo recientemente Francona. "La única vez que lo hice diferente durante la temporada es cuando un lanzador no ha trabajado por mucho tiempo".

Pero en el corazón de lo que dijo Chapman no existía animosidad hacia Maddon, pero los jugadores suelen buscar alguna estructura durante la temporada regular. La mayoría de los jugadores de posición quiere saber la noche antes de un partido si van a estar en la alineación. La mayoría de los lanzadores abridores quiere saber cuán largo va a ser el himno nacional para poder hacer sus calentamientos apropiadamente. La mayoría de los relevistas quiere saber, por regla general, cuándo el teléfono del bullpen va a sonar en su búsqueda.

Eso es parte de lo que distingue a Miller de muchos otros relevistas: Él ha demostrado una y otra vez, con los Medias Rojas, Orioles, Yankees e Indios, que él está dispuesto a laborar cuando se lo pidan. Él cree que se le paga para lanzar cuando se le pida que lance, y no solo como preparador, o como cerrador, o en la octava o novena entrada.

Los relevistas han establecido records en cuanto a contratos en este invierno. Pero no asuman que el recién firmado Kenley Jansen va a saltar al bullpen en la séptima entrada en abril, o que Joe Girardi va a llamar a Chapman en la octava. Los hábitos y necesidades del viejo mundo del béisbol están demasiado enraizados para evitar que ocurra la Gran Revolución del Relevista - por ahora.

Con esto en mente: He aquí un Ranking de los 10 Mejores bullpens en MLB, basado en la información de evaluadores.

1. Indios de Cleveland

Miller y el cerrador Allen están entre los 10 mejores relevistas, y Shaw ha liderado la LA en apariciones en dos de las últimas tres temporadas. Shaw, de 29 años, ha sido increíblemente consistente en su tiempo en las Grandes Ligas. Cleveland tiene algo de experiencia y profundidad, con los derechos Dan Otero y Zach McAllister. Y los Indios conocen al candidato al bullpen Ryan Merritt, quien hizo una fuerte salida de emergencia en el juego decisivo de la Serie de Campeonato de la Liga Americana ante Toronto, lanza strikes y no tiene miedo. Shawn Armstrong y Perci Garner pueden convertirse en alternativas de bullpen para Cleveland durante la temporada.

Factor X para el bullpen de Cleveland: ¿Cómo responderán los relevistas de Cleveland a la pesada carga de trabajo del 2016? Cuando un equipo llega lejos en octubre, siempre queda la pregunta de cómo sus lanzadores abridores - como un Madison Bumgarner, un Cole Hamels o un Corey Kluber -- volverán al año siguiente. La misma pregunta podría aplicársele a los principales relevistas de Cleveland, quienes fueron utilizados con bastante frecuencia en los primeros días de noviembre, acortando su descanso de temporada baja.

Entradas de Miller en 2016, total combinado de temporada regular/postemporada: 93 2/3 (el más alto de su carrera como relevista)

Entradas de Allen en el 2016: 81 2/3 (total más alto de su carrera)

Entradas de Shaw en el 2016: 77 (total más alto de su carrera)

2. Orioles de Baltimore

Detrás del cerrador Zach Britton, los Orioles tienen una sólida colección de preparadores, incluyendo a Darren O'Day (quien entrará a los entrenamientos primaverales sin restricciones médicas luego de ser limitado a 34 juegos la pasada temporada), Brad Brach y Mychal Givens.

Factor X para el bullpen de los Orioles: Va a llegar un día en los próximos dos años cuando los ejecutivos de Baltimore tendrán que atender la pregunta que cuelga sobre Britton: Si ellos no lo firman con un contrato a largo plazo más allá de su agencia libre (otoño del 2018), ¿cuándo ellos deben cambiarlo? Hablando en general, los ejecutivos del béisbol creen que se le puede sacar mayor provecho a un cambio por relevistas durante la temporada (y en la temporada baja para los lanzadores abridores). Y si los Orioles están languideciendo en lo que debe ser una División Este de la LA muy competitiva, Baltimore debería comenzar a explorar el posible valor de Britton en un cambio.

3. Cachorros de Chicago

Los Cachorros trajeron en cambio a Wade Davis y firmaron a Koji Uehara y Brian Duensing, rellenando un bullpen que perdió a Aroldis Chapman y Travis Wood en la agencia libre. Carl Edwards probablemente siga asumiendo más responsabilidades luego de dominar a los rivales en sus 36 partidos la pasada temporada, en los que maniató a los bateadores derechos a un promedio de .108 y a los zurdos con promedio de .146.

Factor X para el bullpen de los Cachorros: La salud de Davis. Se perdió más de un mes con una distensión en el antebrazo en 2016. Si el problema surge de nuevo, los Cachorros tienen una red de seguridad disponible en Héctor Rondón, que era el cerrador de Chicago antes de la adquisición de Chapman y sus 77 salvamentos de por vida. Rondón lideró las mayores en porcentaje de strike en su primer pitcheo de los turnos la pasada temporada.

4. Astros de Houston

Al final de la temporada 2016, los Astros habían desarrollado un equipo agradable de relevistas cuando tenían una ventaja que proteger, desde el lanza strikes Chris Devenski (efectividad de 1.61 en relevo) a Will Harris a Luke Gregerson al cerrador Ken Giles. ningún bullpen tuvo un WHIP más bajo que el de los Astros con 1.14 en 2016, y solo otros tres equipos generó un OPS de los contrarios más bajo que el de Houston, que fue de .672. Gregerson y Giles se ubicaron primero y segundo, respectivamente, entre todos los relevistas en tasa de abanicadas y falladas, con 20.1 y 10.9 por ciento.

Los relevistas de Houston lideraron a todos los bullpens en fWAR la pasada temporada, por mucho.

Houston: 7.9

Mets: 6.5

Dodgers: 6.5

Yankees: 6.4

Orioles: 5.5

Factor X para el bullpen de los Astros Ken Giles, quien pasó por una mala racha al principio de la temporada que le costó en ese momento el puesto de cerrador - hasta que se recuperó y retomó la labor de la novena entrada más tarde en la temporada. En sus últimas 44 1/3 entradas la pasada temporada, Giles ponchó a 74 rivales y otorgó 16 boletos.

5. Dodgers de Los Angeles

Con Kenley Jansen de vuelta para ser el ancla de este grupo, los Dodgers están posicionados para parear bien con sus rivales, con un grupo que fue particularmente bueno en la pasada temporada. He aquí algunos de los números que tuvieron que manejar Dave Roberts y Rick Honeycutt diariamente:

Bateadores zurdos vs. Grant Dayton: OPS de .428

Zurdos vs. Pedro Báez: OPS de .553

Zurdos vs. Luis Avilán: OPS de .519

Zurdos vs. Adam Liberatore: OPS de .494

Derecho vs. Josh Ravin: OPS de .120

Los Dodgers tendrán que reemplazar las 80 entradas y 75 apariciones dejadas atrás por Joe Blanton, que se fue a la agencia libre.

Factor X para el bullpen de los Dodgers: L.A. tiene un superávit de lanzadores abridores que eventualmente terminarán en el bullpen, que bien podrían ser Alex Wood, Ross Stripling, Brandon McCarthy u algún otro. Los Dodgers lideraron las mayores en entradas de bullpen la pasada temporada debido a sus problemas de rotación.

6. Yankees de Nueva York

Dellin Betances tuvo problemas en el rol de cerrador en agosto y septiembre luego que los Yankees cambiaran a Chapman y Miller. Betances parecía haber desarrollado un caso de parálisis de los "yips" cuando lanzaba a las bases. Me preguntó si esto podría afectar la percepción de Betances y el potencial del bullpen de los Yankees entre los evaluadores, y la respuesta corta es: absolutamente no. Betances lideró las mayores con 15.53 ponches por cada nueve entradas, y el 40 por ciento de las carreras limpias que permitió fueron anotadas en septiembre. Ahora regresa al rol de preparador, con Chapman volviendo al rol de cerrador. Además los Yankees tienen al relevista veterano Tyler Clippard, al versátil Adam Warren, y a los zurdos Chasen Shreve, Tommy Layne y Richard Bleier.

Factor X para el bullpen de los Yankees: Las entradas generadas por la rotación. Los Yankees no necesitan necesariamente un pitcheo abridor dominante para ayudar a su bullpen, pero no se pueden dar el lujo de depender demasiado de lo que debe ser un bullpen bastante bueno. Así que la habilidad de CC Sabathia y Michael Pineda de llegar consistentemente a la sexta entrada será crucial. El año pasado, la rotación de los Yankees llegó en el puesto 15 en entradas, que es algo que deben tratar de evitar para proteger a sus relevistas de la erosión.

7. Medias Rojas de Boston

El cerrador de Boston Craig Kimbrel tiene 256 salvamentos, y el manager de Boston John Farrell tiene muchos derechos de donde seleccionar, incluyendo a Tyler Thornburg, Matt Barnes, Joe Kelly y Heath Hembree. Los relevistas de los Medias Rojas podrían tener una enorme ventaja sobre aquellos con otros equipos debido a la enorme estabilidad de la rotación de Boston: Chris Sale, David Price y Rick Porcello son fuentes estables de entradas y deberían permitirle a Farrell mantener descansado su bullpen.

Factor X para el bullpen de los Medias Rojas: El comando de Kimbrel. En sus últimas 25 2/3 entradas, otorgó 22 boletos, dejando a algunos evaluadores preguntándose si estuvo completamente saludable en el último par de meses.

8. Cardenales de San Luis

Seung Hwan Oh fue una estrella en su primera temporada con los Cardenales, y se espera que vuelva a encabezar la parte trasera de un grupo que incluye además al zurdo Kevin Siegrist y al derecho Jonathan Broxton. Dada la incertidumbre sobre Trevor Rosenthal y la necesidad de un zurdo, los Cardenales gastaron $30.5 millones para firmar a Brett Cecil.

Factor X para el bullpen de los Cardenales: Rosenthal. Él perdió el puesto de cerrador la pasada temporada en el medio de una temporada en la que dio 29 boletos en 40 1/3 entradas y tuvo un gran declive en el porcentaje de swings de los bateadores rivales ante lanzamientos fuera de la zona. Dado su extenso historial, su actuación dictará la importancia del rol que asuma en esta temporada. Los Cardenales apostarán a él, si pueden.

9. Vigilantes de Texas

El gerente Jon Daniels asintió recientemente que tiene intención de dejar a Matt Bush en el bullpen, luego de una temporada estelar para el derecho. En el 2016, Bush contuvo a los bateadores a promedio de .196 en 61 2/3 entradas, con 14 boletos y 61 ponches. Los Vigilantes están bien equipados alrededor de Bush con derechos (el cerrador Sam Dyson, Jeremy Jeffress) y zurdos (Jake Diekman, Alex Claudio).

Factor X para el bullpen de los Vigilantes: Su carga de trabajo. La parte trasera de la rotación de Texas no está definida, y, al igual que le ocurre al grupo de los Yankees, el cuerpo de relevistas de Texas se beneficiaría grandemente si el manager Jeff Banister y el coach de pitcheo Doug Brocail encuentran soluciones sólidas para el puesto de cuarto y quinto abridor; Andrew Cashner y A.J. Griffin serán asignados cuando comiencen los entrenamientos primaverales.

10. Piratas de Pittsburgh

Parece que los Piratas tienen muchas de las piezas necesarias para tener un buen bullpen, incluyendo a Tony Watson, Felipe Rivero, el recién firmado Daniel Hudson y Jared Hughes.

Factor X para el bullpen de los Piratas: Watson como cerrador. Tuvo algunos días difíciles luego de asumir el puesto tras la salida de Mark Melancon. En 19 salidas del 5 de agosto al 19 de septiembre, Watson permitió seis jonrones en 17 1/3 entradas y tuvo efectividad de 5.19. Los Piratas necesitan que él mejore para mantener en pie su estructura de bullpen.

Mención de honor

Azulejos de Toronto: Los Azulejos recibieron muchas nominaciones entre los 10 mejores de parte de los evaluadores dada la presencia del cerrador Roberto Osuna. La pérdida de Brett Cecil podría lastimarle.

Marlins de Miami: Los grandes planes del dueño Jeffrey Loria eran firmar a Chapman o a Jansen. Pero cuando eso no ocurrió, probablemente hubo algunos ejecutivos de los Marlins que se sintieron aliviados, quienes lograron evitar otro elemento de gran atracción. Los Marlins añadieron a Brad Ziegler y Junichi Tazawa para servir de preparadores del cerrador A.J. Ramos, y Miami ya tiene a Kyle Barraclough, quien logró 113 ponches y permitió apenas 45 hits (un cuadrangular) en 72 2/3 entradas la pasada temporada.

Reales de Kansas City: Kelvin Herrera asumirá el rol de cerrador de Kansas City, y los Reales necesitan una temporada de recuperación en la actuación de Joakim Soria.

Marineros de Seattle: El surgimiento de Edwin Díaz la pasada temporada convirtió el cuerpo de relevistas de Seattle en uno mucho más peligroso. Díaz y Steve Cishek lograron 164 ponches en 115 2/3 entradas la pasada temporada.

Mets de Nueva York: Ellos tuvieron un fuerte 2016, pero todavía no está claro por cuánto tiempo estarán los Mets del 2017 sin su cerrador Jeurys Familia luego de su incidente de violencia doméstica.

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Joe Robbins/Getty Images
Hay contribuciones valiosas que nunca podrían ser cuantificadas, como esa primera vez en el entrenamiento de primavera de los Indios el año pasado en que los jugadores jóvenes de Cleveland vieron cuánto orgullo tuvo Mike Napoli al avanzar 90 pies por un pitcheo desviado. Fue un momento que algunos de ellos mencionaron al final de su temporada, cuando el equipo comenzó a tomar un enfoque muy diferente en las bases.

Hubo un valor no cuantificable en el tiempo que Napoli tomó para jugar cribbage con el joven jugador de cuadro José Ramírez todos los días. O el trabajo que el receptor Chris Giménez hizo con Trevor Bauer, guiándolo para mejorar su enfoque con algunos cambios necesarios. O el hecho de que una hora después de que Starlin Castro fuera negociado con los Yankees, Carlos Beltrán se acercó a él con un mensaje de texto y le ofreció cualquier ayuda que necesitara.

Basados en la composición del clubhouse de los Astros, era evidente que Houston -una organización que ha tenido éxito recientemente debido a su aplicación de métricas- no vio el valor en esos intangibles tanto como hicieron otros equipos. Pero algunos jugadores que llevaban el uniforme de Astros salieron recientemente de esa experiencia repitiendo las mismas palabras: Necesitan a algunos veteranos allí. Esos jugadores podrían realmente usar alguna guía.

A través de los movimientos realizados este invierno, Houston tendrá eso junto con una formación mucho más profunda. Los Astros intercambiaron por Brian McCann, firmaron a Josh Reddick, y el sábado, amararron al bateador boricua en un contrato de un año.

El cubano Yulieski Gurriel firmó el pasado verano con los Astros un contrato que aparentemente será uno de los últimos grandes acuerdos para los agentes internacionales libres por 47,5 millones de dólares en cinco años, y parece posible que no llegue a la novena posición. La alineación de Houston podría verse así:

CF George Springer
3B Alex Bregman
2B José Altuve
SS Carlos Correa
LF Carlos Beltrán
RF Josh Reddick
BD Evan Gattis
C Brian McCann
1B Yulieski Gurriel

Hay una enorme flexibilidad entre los jugadores de posición de Houston, como sucedió con los Cachorros de Joe Maddon el año pasado. Bregman y Gurriel pueden jugar en el cuadro y en los jardines, permitiendo al manager A.J. Hinch combinar basado en rotaciones y las necesidades defensivas en un día dado, ya que también cuenta con una banca profunda: el jugador de cuadro Marwin González y los jardineros Nori Aoki, Teoscar Hernández, Tony Kemp y Jake Marisnick.

Hay una necesidad de un abridor adicional, por supuesto -Houston tiene la rotación menos fuerte en las mayores, y los Astros estaban hambrientos de profundidad la temporada pasada- y el equipo hará más movimientos con su personal este invierno. Vale la pena recordar, sin embargo, que la producción de carreras de Houston podría proporcionar un margen mucho mayor de error para el personal de pitcheo.

Y la dinámica del club será muy diferente el próximo año. Un ex Astro dijo del equipo, en palabras que parecían ser más una observación que una crítica, que ellos "necesitan a algunos adultos allí adentro".

Tendrán más experiencia con McCann, Reddick y Beltrán. Esto ayudará, junto con toda la mejora aparente en su producción ofensiva.

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Josh Reddick
Michael Ciaglo/Houston Chronicle/AP Photos
Los Astros de Houston presentaron al otro jardinero recién contratado: Josh Reddick, y hay una percepción en algunos rincones de la industria de que el jugador puede ser eficaz sólo como reemplazo. Esto se debe a todos los bateadores derechos en la alineación que están por encima suyo; él, un bateador zurdo, provocará a menudo que sus turnos después de la cuarta entrada den lugar a un cambio de pitcher. Los managers contrarios convocarán a un zurdo. El año pasado Reddick tuvo 104 apariciones en el plato contra tiradores de la llamada mano equivocada y no pudo conectar extrabases, promediando apenas para .155.

El OPS de Reddick contra derechos y zurdos durante los últimos cinco años fue el siguiente:

2016 .871/.366
2015 .826/.654
2014 .849/.533
2013 .695/.667
2012 .778/.751

La temporada pasada, los Astros colocaron consecutivamente a cuatro derechos en el tope de su alineación: George Springer, Alex Bregman, José Altuve y Carlos Correa. Debido a las estadísticas de Reddick, podría ser que el manager de los Astros, A.J. Hinch, coloque a Reddick entre ese grupo, así obligaría a los directores contrarios a pagar un precio contra un derecho en el caso de llamar a un zurdo contra Reddick. Si Hinch pone a Reddick quinto y al receptor Brian McCann séptimo, sería una decisión mucho más fácil para los managers traer al zurdo para hacer frente al quinto, sexto y séptimo de la alineación.

Springer castiga a los zurdos. La última campaña promedió contra ellos .385 de OBP y un porcentaje de slugging de .560. Podría tener algún sentido colocar a Reddick como primer bate, con Springer detrás de suyo para hacer pagar un peaje a cualquier zurdo. Pero Springer estuvo muy cómodo en ese turno el año pasado, y los Astros podrían querer dejarlo allí.

Altuve, Correa y Bregman son derechos que cada año tuvieron mejores números contra lanzadores diestros, lo cual no es inusual para jugadores jóvenes, que han crecido viendo principalmente a pitchers diestros. Bregman se sacudió de algunos problemas iniciales después que Hinch lo movió al segundo turno, entre Springer y Altuve.

Entonces, ¿de qué manera debe organizar Hinch su alineación? Al comienzo de la temporada, me inclinaría por poner a Reddick segundo, entre Springer y Altuve, para crear más distancia entre Reddick y McCann en el orden. Correa y Bregman serían cuarto y quinto, seguidos por McCann.

Sea como sea, Hinch tiene excelentes opciones.

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