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Rob Manfred presenta los mejores y peores escenarios para la MLB en 2020
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Antes de que los últimos eventos globales interrumpieran la vida tal como la conocemos, la trayectoria de alguien como Noah Syndergaard habría sido predecible.

El talentoso diestro de los Mets se sometió a una cirugía reconstructiva del codo el jueves, un procedimiento que generalmente requiere de 12 a 15 meses de recuperación. No todas las rehabilitaciones salen según lo planeado, por supuesto, y si bien es posible que Syndergaard pueda estar de regreso en la primera mitad de 2021, no hay certeza en esto, y con su agencia libre llegando después de la próxima temporada, los evaluadores esperan que el curso de su regreso será conservador.

La hoja de ruta para los Mets habría sido simple: la esperanza del regreso de Syndergaard relativamente temprano en la línea de tiempo de rehabilitación. Esperar que se restableciera rápidamente para redescubrir el dominio que ha demostrado en ocasiones durante su carrera. Y esperar que se conviertiera en una parte importante de una rotación que compitiera por un puesto en los playoffs, o al menos reconstruyera su valor comercial para una posible liquidación en julio de 2021 antes de llegar a la agencia libre.

Pero el antiguo cálculo del béisbol cambiará debido a la pandemia de coronavirus, y la forma en que los Mets manejen a Syndergaard podría reflejar un cambio dramático en el panorama financiero del deporte que ahora parece inevitable. A medida que los equipos se vean obligados a adaptarse a lo que podría ser la pérdida de miles de millones de dólares para las Grandes Ligas este año y más allá, habrá muchas decisiones sorprendentes.

Scott Taetsch/Getty Images

Ningún equipo tuvo más rodaje en la temporada 2020 que los Mets; ningún equipo había apostado a ganar este año más que los Mets, que sacrificaron activos a largo plazo en su esfuerzo por llegar a los playoffs en 2019 o 2020, una línea de tiempo que, ahora sabemos, coincidió con la propuesta de venta de la franquicia. Su rotación para este año incluye a Jacob deGrom, quien está bajo un acuerdo a largo plazo; el zurdo Steven Matz, quien, como Syndergaard, será elegible para la agencia libre en el otoño de 2021 ahora que el sindicato y MLB han resuelto sus problemas de tiempo de servicio; y Marcus Stroman, Rick Porcello y Michael Wacha, quienes serán agentes libres este otoño.

Eso significa que la base de la rotación 2021 de los Mets se ve así:

1. Jacob deGrom
2. Steven Matz
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Syndergaard estaba programado para ganar $9.7 millones este año, y a través del arbitraje, ganará cerca de eso el próximo año, probablemente alrededor de $10 millones. El riesgo en esa apuesta será muy diferente si el equipo y la industria incurren en enormes pérdidas financieras este año y proyectan tener más pérdidas en el futuro.

Algunos funcionarios de clubes suponen que si se pierde parte o la totalidad de la temporada 2020, varios clubes buscarán recortar la nómina para 2021. Suponiendo que el calendario del próximo año no se vea afectado, los jugadores que ya trabajan bajo acuerdos a largo plazo: Mike Trout, Miguel Cabrera, Gerrit Cole, Giancarlo Stanton, Madison Bumgarner, etc., no verán recortes salariales, ya que sus empleadores cumplen con esos contratos. Los jugadores más jóvenes tampoco sentirán un gran impacto porque son baratos. Pete Alonso de los Mets, por ejemplo, ganará otro año de servicio, acercándose al arbitraje y la agencia libre, y probablemente se le pagará bastante cerca de su salario de este año.

Eso significa que si los clubes buscan reducir la nómina, es probable que lo hagan entre los jugadores más caros que no tienen contratos garantizados: jugadores elegibles para el arbitraje o posibles objetivos de agentes libres. "Creo que verás más no licitaciones", dijo un ejecutivo. "Los muchachos con cuatro años o más de cinco años de servicio".

En los últimos inviernos, los lanzadores llamados obreros (journeyman) pueden contar con ofertas sólidas de uno o dos años en el rango de $10 millones anuales; es posible que si el grupo de agentes libres crece, alimentado por un creciente río de no licitaciones por equipos que ajustan su nómina a la baja, esos números de salario caerán a través de la dinámica de oferta y demanda.

Si la pandemia afecta la industria del béisbol y las nóminas se reducen, esta es el área de la lista donde los equipos pueden afectar un cambio significativo.

Lo que nos lleva de vuelta a Syndergaard. Al igual que muchos equipos, los Mets pueden enfrentar decisiones financieras difíciles en el primer invierno después de la pandemia. Dado el estado de su rotación, los Mets necesitarán opciones concretas, y Syndergaard no puede ser eso al comienzo de la temporada 2021 debido a la incertidumbre inherente que conlleva la recuperación de la Tommy John.

En circunstancias normales, mantener un lanzador dinámico de $10 millones sería una decisión fácil, pero los Mets no tendrán una idea sólida sobre si Syndergaard podrá darles 80 entradas o 100 o 150 hasta la próxima primavera. Mientras los funcionarios rivales reflexionaban sobre su situación esta semana, se preguntaban si el equipo tendría que sopesar el traslado de su salario a través del intercambio, por supuesto, para un retorno reducido, o incluso considerar una no licitación para tener una mejor oportunidad de traducir dólares en producción asegurada.

"Supongo que lo mantendrían", dijo un evaluador, "porque su techo de rendimiento podría ser más alto que otras opciones disponibles. Tienen otro dinero saliendo de los libros" - Yoenis Cespedes, Jed Lowrie, tal vez Wilson Ramos, y esos abridores agentes libres - "y tal vez eso les dará la flexibilidad que necesitan".

Dependiendo de cuán profundo sea el impacto financiero de la franquicia, decidir qué hacer con Syndergaard podría ser una elección extremadamente difícil. Pero los Mets no estarán solos en esto. Todos los equipos y jugadores absorberán un gran golpe de este enemigo invisible, algunos más que otros. Entre los grupos que creen sentir el mayor impacto:

Jugadores aficionados no reclutados: Major League Baseball está repleto de jugadores establecidos que evolucionaron de ser selecciones en rondas lejanas en el draft a grandes contribuyentes. Los Mets amaron el atleticismo de deGrom y utilizaron una selección de novena ronda con él. Los Cardinals eligieron a Matt Carpenter en la ronda 13ª. Los Diamondbacks usaron su selección de octava ronda en 2009 en un primera base de la Universidad Estatal de Texas llamado Paul Goldschmidt. El jardinero central de los Rays, Kevin Kiermaier, fue elegido en la ronda 31.

Pero con el draft de este año reducido a tan solo cinco rondas, y con bonos de firma para agentes libres elegibles para draft con un límite de $20,000, es casi seguro que habrá jugadores del calibre de las grandes ligas que nunca veremos porque, frente a más draconianos pagos en bonos y salarios, en una economía nacional reducida, ellos pueden optar por ir a diferentes campos. Cuando MLB y la Asociación de Jugadores de MLB acuerdan mutuamente reducir el gasto, a menudo es a expensas de este grupo. Y así será de nuevo.

Veteranos que trabajan bajo contratos de un año en 2020: después de dedicar muchos años de tiempo de servicio, esto representó la temporada en la que estos jugadores obtendrían su primer gran día de pago. Jake Odorizzi, el respetado lanzador veterano, aceptó una oferta de calificación de $17.8 millones de los Twins, y este año estuvo cerca de duplicar su salario en el béisbol. Pero mucho de eso puede desaparecer, y después de esta temporada, Odorizzi se convertirá en parte de ese largo grupo de agentes libres.

Didi Gregorius firmó un contrato de un año y $14 millones con los Phillies, y no está claro si tendrá la oportunidad de jugar lo suficiente este año para responder a las dudas sobre su defensa que surgieron en 2019. Edwin Encarnacion firmó un año, con un contrato de $12 millones con los White Sox; es una pregunta abierta si, a los 37 años, tendrá otro bocado en el pastel financiero. Dellin Betances firmó un contrato de un año y $10.5 millones con los Mets para restablecer su valor este año. Lo mismo es cierto con Kevin Gausman, quien acordó un acuerdo de $9 millones con los Giants.

Equipos con activos negociables: los Cleveland Indians decidieron abrir esta temporada con el estelar campocorto Francisco Lindor en su lista, mientras estaban abiertos a la idea de escuchar ofertas por él este verano. Ahora, si la temporada se retrasa significativamente o se pierde, el valor de Lindor en el mercado podría sufrir un gran golpe. Si no hay béisbol en 2020, no hay oportunidad de negociar en la fecha límite de intercambio, entonces Lindor estará a solo un año de la agencia libre, en lugar de dos, y las ofertas por él probablemente se verán afectadas.

Según el nuevo acuerdo entre MLB y el sindicato, las listas están actualmente congeladas. Sin embargo, algunos ejecutivos especulan que una vez que se levante la normativa, los equipos, especialmente los equipos de mercado pequeño, realizarán negocios como las maquinaciones recientes de Wall Street, buscando mover los activos lo más rápido posible. (Esto es exactamente lo que sucedió después de que el conflicto laboral se resolvió en la primavera de 1995, cuando los Expos se deshicieron de Larry Walker, John Wetteland y otros).

Clubes que buscan nuevos estadios de pelota: Athletics y Rays: en el futuro, una solicitud de una estructura financiada con fondos públicos será muy diferente para los gobiernos estatales y locales de lo que podría haber sido hace un mes.

El desarrollo más esperanzador dentro del béisbol en estas semanas tumultuosas fue el trabajo tranquilo y colaborativo entre la liga y el sindicato. Hace tan solo una semana, algunos involucrados en el proceso tenían dudas reales sobre si las partes podían llegar a un acuerdo en la línea de meta, pero lo hicieron por necesidad.

Es imposible saber en qué condición estará la industria cada vez que se reanude el béisbol, pero es lógico que, en medio de la preocupación por la reunión de multitudes y la reducción de los ingresos disponibles de la nación, la MLB que emerge de esta crisis será muy diferente. Es por eso que seguirá siendo importante para la liga y el sindicato comprometerse y trabajar juntos, y compartir la responsabilidad de reinventar la estructura financiera del deporte más allá de la fecha de vencimiento del actual acuerdo laboral en diciembre de 2021.

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Cuando la temporada de Major League Baseball se reinicie en 2020, es decir, si se reinicia, porque es una tontería asumir algo en las circunstancias actuales, el período previo a los primeros juegos podría ser rápido y furioso, con todos presionando para regresar al campo y abrir los estadios.

Si los juegos se reanudan en el próximo mes o dos, entonces lo que llamaremos el segundo entrenamiento de primavera probablemente no tomará tanto tiempo, tal vez dos semanas. Los Yankees y los Padres están entre los equipos que votaron para continuar entrenando, pero muchos jugadores de todo el deporte se han dispersado y han regresado a casa. Si los equipos tienen una fecha de salida del 1 de mayo, los jugadores probablemente podrían reagruparse antes del 15 de abril y estar listos para jugar.

Los pitchers abridores han estado lanzando durante semanas, con múltiples apariciones en exhibición, y ya han aumentado sus conteos de lanzamientos en el rango de 60. Los relevistas todavía están aumentando la velocidad, pero no necesitarían mucho tiempo. Los jugadores de posición están básicamente listos, como ya acostumbran a estar a mediados de marzo de cada año; como todos saben en el deporte, las últimas semanas de entrenamiento de primavera son realmente para los lanzadores principiantes y para los dueños de los sitios en Florida y Arizona para obtener ingresos.

Si la fecha de inicio es a fines de mayo, digamos el fin de semana del Memorial Day, entonces el segundo entrenamiento de primavera podría requerir un poco más de tiempo. Si no hay béisbol durante todo el mes de abril, dicen algunos funcionarios de los equipos, entonces los lanzadores abridores necesitarán tiempo para reconstruir sus conteos de lanzamiento, tal como lo hacen cuando regresan de las lesiones. Pueden jugar por su cuenta, encontrar un receptor y tener sesiones de bullpen, pero no pueden replicar la intensidad de la acción del juego y necesitarán algo de eso antes de que comience la temporada regular.

Durante el paro laboral de 1994 y 1995, los jugadores de las grandes ligas no participaron en los entrenamientos de primavera junto con los jugadores de ligas menores y los jugadores de reemplazo. Después de una decisión judicial importante a favor de los jugadores a fines de marzo, las dos partes volvieron a la mesa de negociaciones y llegaron a un acuerdo el 2 de abril de 1995. Después de un entrenamiento de primavera truncado, la temporada regular de 144 juegos comenzó el 26 de abril. y el consenso general en ese momento era que el juego era irregular y los jugadores --no tan dedicados ni en sintonía con el entrenamiento físico durante todo el año como la generación actual--, no estaban listos.

En 1995, Mike Mussina estaba en el quinto año de lo que resultaría ser una carrera del Salón de la Fama, y comenzó el primer partido del 26 de abril para los Orioles en Kansas City, lanzando 49 lanzamientos en cinco entradas sin anotaciones. Kevin Appier comenzó para los Royals ese día, y hubo una sorpresa en el clubhouse de Baltimore que él lanzara tanto como lo hizo: 98 lanzamientos en 6 2/3 entradas sin hits.

Minute Maid Park Opening Day 2018
Bob Levey/Getty Images

Mussina lanzó cuatro entradas en su segunda salida, y con un día adicional de descanso entre su segunda y tercera salida, aumentó su recuento de lanzamientos a 89, luego a 100, en una era en la que los equipos no supervisaban los lanzamientos tan de cerca como lo hacen ahora.

Si MLB no se reanuda hasta mediados del verano, algunos miembros del personal creen que se requerirá algo cercano al mes de un segundo entrenamiento de primavera para poner a los lanzadores al día.

"Todos tratarán de regresar al campo y estarán motivados para jugar partidos [de temporada regular]", dijo un evaluador, "pero no sería justo para los lanzadores si los empujasen cuando no están físicamente listos para jugar".

Algunos jugadores y equipos tendrán más en juego que otros, con mucho en juego en 2020. Mookie Betts podría estar en línea para el contrato de agente libre más lucrativo en la historia del deporte profesional. Del mismo modo, George Springer de Astros, J.T. Realmuto de Phillies y Marcus Stroman de Mets están en línea para llegar al mercado en el otoño. Los Mets, un equipo actualmente a la venta, están diseñados para ganar este año, y cuanto más exitoso sea el club, más influencia habrá para la familia Wilpon cuando encuentre un comprador. Cuando y si hay una fecha para la reanudación del juego, los jugadores y Major League Baseball querrán comenzar la temporada 2020.

Pero cuanto más dure el retraso, más tiempo les tomará a los lanzadores ponerse a tono, y a medida que Major League Baseball y la asociación de jugadores consideren el calendario, deberán sopesar los riesgos de empujar a los jugadores nuevamente a la acción demasiado rápido contra las posibles recompensas que vendrán con la reanudación de la acción.

Y, por supuesto, siempre debe haber una seria preocupación por el impacto del coronavirus, por lo que algunos equipos no emitieron formalmente instrucciones de béisbol a los jugadores en los días venideros. "En este momento", dijo un miembro del personal, "se trata de hacer todo lo posible para mantenerse a salvo".

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Para todos los propósitos prácticos, los cimientos de la operación que involucró a Mookie Betts se sentaron el mismo día en el cual Gerrit Cole accedió a firmar por $324 millones para convertirse en el as de la rotación de los New York Yankees; y la construcción se aceleró cuando los Boston Red Sox despidieron al manager Alex Cora. Una vez que los acérrimos rivales de Boston se hicieron con el as del pitcheo que necesitaban y una vez que los Red Sox perdieron al miembro más importante de su staff, la situación de los Red Sox cobró claridad: este será un año de cambios de nómina, la encrucijada a atravesar en camino al siguiente gran logro.

Sin la presencia de Cora, sin la presencia de Betts, Boston aún sería capaz de competir por un cupo en los playoffs de la temporada 2020 y si todo le saliera bien a los Red Sox y todo le saliera mal a los Yankees y a los Tampa Bay Rays, es posible que los Red Sox pudieran alzarse con el banderín en la División Este de la Liga Americana. Este último escenario requeriría, para comenzar, que muchas, muchísimas lesiones se produjeran en Nueva York y Tampa Bay y que Rafael Devers lograra una actuación digna del Más Valioso.

Pero es mucho más probable que este sea recordado como el año en el cual los Red Sox hicieron un reinicio y dieron un viraje para convertirse una vez más en un club relevante de forma constante, tal como hicieron los Yankees en 2016, cuando negociaron a Andrew Miller y Aroldis Chapman, extrajeron a Gleyber Torres de los Cubs y permitieron que Aaron Judge debutase en Grandes Ligas.

Betts y el lanzador zurdo David Price, héroes de la gesta de 2018, se han ido y no serán las últimas piezas en partir. Inevitablemente, los Red Sox canjearán al jardinero central Jackie Bradley Jr., quizás en medio de una carrera por el banderín. Algunos equipos se mostraron sorprendidos cuando los Red Sox le ofrecieron un contrato durante el otoño pasado. Boston continuará buscando formas de concretar un canje por el diestro Nathan Eovaldi, esfuerzo que cobraría auge si Eovaldi pitchea bien a principios de 2020 y logra restablecer parte de su valor. Brandon Workman, de 31 años, quien comenzó a lanzar su curva una y otra vez y logró sorprender al convertirse en uno de los mejores relevistas del béisbol mayor debería ser cambiado para vender a alto precio en un volátil mercado de brazos de bullpen.

Durante las cuatro temporadas anteriores, J.D. Martínez ligó para .312 con 146 jonrones y OPS de .985 en 535 partidos. A pesar de ello, tiene 32 años y se le deben $62 millones a pagar durante los próximos tres años y a menos que se llegue a una decisión con respecto a la idea del bateador designado universal antes del vencimiento del vigente contrato colectivo entre peloteros y equipos, previsto para diciembre de 2021, los Red Sox se verán sumamente limitados con respecto a los posibles destinos para Martínez. Muchos equipos de la Liga Nacional muestran reservas con respecto a su habilidad defensiva.

Xander Bogaerts y Chris Sale están comprometidos por las cuatro temporadas siguientes y presumiblemente, los Red Sox intentarán concretar una extensión con el antesalista Devers, quien fue líder en dobletes en el Joven Circuito y fue segundo en la categoría de imparables en la campaña anterior y bien podría ser el próximo campeón bate para la organización de Boston. El outfielder Alex Verdugo sería pieza diaria en la alineación sustituyendo a Betts (a un costo mucho menor) y el pitcher diestro Brusdar Graterol aporta mayor calidad a un sistema de granjas que presenta evidente mejoría.

A pesar de ello, aún hay un largo camino para Boston antes de volver a un papel de serio contendor frente a los Yankees, con su colección de estrellas maduras y adquisiciones cuantiosas, y los Rays, que cuentan con una fuerte rotación y la habilidad sobresaliente de desarrollar grandeligas productivos a bajo costo. Los Blue Jays podrían encontrarse por encima de los Red Sox mientras estos emprenden su proceso de renovación, tomando en cuenta que Vladimir Guerrero Jr., Bo Bichette y Cavan Biggio ya han sido ascendidos al equipo grande.

Los Red Sox necesitarán mucho más que talento para retar consistentemente a los Yankees. Betts cuenta con un talento trascendental que fue capaz de elevar el nivel de Boston y es un trabajador, un jugador constantemente inquieto por su actuación y su swing, obsesivo por mejorar a diario. Los Angels cuentan con una figura con características similares, como lo es Mike Trout; por su parte, los Dodgers tienen a Clayton Kershaw y los Indians a Francisco Lindor. Tener una presencia de este tipo gracias al mejor jugador del equipo no será algo fácil de repetir.

Ejecutivos y miembros de gerencias rivales creen que la salida de Cora también constituye una pérdida tangible para Boston debido a su capacidad de generar vínculos con los peloteros y así extraer lo mejor de ellos. Cora convinció a Betts de cazar rectas y ser más agresivo en los conteos, alentó a Martínez para ser el líder de los mítines de los bateadores de mayor importancia, exigió trabajo a Devers y ayudó a que Bogaerts tomara las cosas con más calma.

La remodelación que ha iniciado Boston será tan extensa que el momento para negociar a Betts ha sido el más apropiado, evitando así lo que habría sido una decisión realmente complicada si los Red Sox se hubiesen aferrado a él en medio de la carrera por el comodín en pleno mes de julio. No obstante, aún hay saldo a pagar en el estado de cuenta de la tarjeta de crédito a consecuencia de esa mentalidad de "ganar hoy" que ayudó a crear ese contendor de la Serie Mundial en 2017 y 2018 y podría pasar un buen tiempo antes de que Boston se aproxime a lo que una vez fue.

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